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生物医学PhD申请经历

时到,花自开
来自 中山大学 生物学 专业

3.8

GPA

107

TOEFL

24

TOEFL口语

323

GRE

157

GRE语文

3.5

GRE写作
申请了 9 个学校,获得了 5 个录取
最终从了 Memorial Sloan-Kettering Cancer Center

本科与申请学校专业

中山大学

Offer:

Rej:

明确目标

我是非应届生,毕业后在北京生命科学研究所做了一年技术员。

如果你足够有决心,想要在将来做真正好的科学,而不是为了找个工作混口饭吃。那么,我唯一的建议就是,永远只申请那些你觉得最好的program和实验室,这点是一定一定不能将就的。排名固然重要,但是不能反映一切,最最重要的是:你的目标学校或者实验室的研究一定是你感兴趣的领域里做的最好的,或者,最有潜力的

明确了目标,需要什么条件?

前提:面临的是最优秀的一批学生的竞争,因此不能有短板。(GPA,GT)当他们达到一定的水准后,将变得没有那么重要。因为和你申请同一批学校的学生,在这些方面没有本质差别。这里不做讨论。

什么重要?

推荐信和个人陈述是申请中最最重要的两样东西。 推荐信往往是自己没有办法控制的。而很多人(包括我自己一开始)都忽视了个人陈述才是最最需要花最大的精力去做的一件事情。 因为这是唯一的,在申请的时候,你还能够提高的地方,而且又占了非常大的分量。

我花了一整个月的时间,的的确确的把PS重写了7,8遍,修改了几十次,并发给了至少15个人修改,从内容,结构,专业程度,focus, specificity以及最后的语法和用词。

第一:针对性。 一定要按照每个学校的不同要求,写有针对性的PS,而真的不是只是改改开头结尾就行了的。有的学校要求研究经历和研究想法分开,有的学校有严格的字数限制(1页,或者是500字)

第二:什么是重要的部分。 这是PS的核心,一定要写的清楚,简明,有insight。对于任何论点的论据,核心是To be Specific, Precise but not Detailed

总结如下 (以Cancer Research为例):

1.目的性。 在PS里每写一件事情都是有目的的,我们要做的是清楚地告诉读者你的目的是什么,你是有计划的,而不是瞎打误撞或者是randomly做一件事情。不要让reviewer去猜我们的意图是什么。

举例: 为什么做研究?为什么要做生命科学研究?为什么要做医学研究?为什么要做癌症研究?为什们要做关于Drug-Resistance以及Tumor Microenvironment的研究?为什么要到美国做研究,为什么要到这个program(而不是别的program)?为什么graduate school training是你实现学术梦想的必要条件?为什么是你,而不是别人更加适合这个program? 这些是层层递进的问题,看起来很简单,但要认真仔细的想清楚,是需要一些时间的。如何在有限的篇幅清楚,精确的表达出自己的insight以及unique的地方,并不容易。

2.思考的过程,收获,以及在哪些地方取得了进步。(具体,简洁,深刻)

PS不是实验报告,我自己一开始也经常不太注意,放很多实验的背景,过程,结果,以及分析在上面。这是不好的。不会有教授有时间看这种detail,而且非常可能review你的申请材料的教授根本和你不是一个领域的,他非常可能对于你写的detail没有概念。 这固然不会造成负面影响,但我们却在有限的篇幅里丧失了表达出自己最重要的价值的机会。

3. 开头

开头也是一个经常被大部分忽视的一个部分。 而重要程度绝不亚于思考与收获。 一两句精妙,简洁而又深刻的开头,是奠定一封好PS的基础。 回想起来自己PS花心思最多,重写,修改过最多遍的就是开头部分,换了无数个版本之后决定还是从科学研究的基本出发,什么样的科研令我感兴趣。 短短的两句话,耗费了相当大的心思。

“Research to me is a process of constant exploration into the nature of the unknowns. My passion for this process was ignited when I began studying the signaling mechanisms mediating cellular life and death. ”

PS中需要强调什么?

1.为什么要做这个project,大背景,直接目的,根本目的。1,2句话。

2.实验过程,尽可能精简,能不写的就不写,能写1句话就绝不要写2句话,你要表达清楚你的想法,而不是炫耀写作水平。Simplicity is the best.

3.遇到的问题,尽可能1句话。 如何想到解决的方法的?(非常重要)解决的过程(简洁)。

4.思考与收获。(这是研究经历的重中之重,应该花大力气想怎么写)(所有的思考和收获,都能直接反映出你在科研上的进步)

举例:运用CRISPR在某癌症细胞系中敲出一个基因A,

背景:因为CRIPSR可以在不做转基因小鼠的前提下做cell-based的gene knock-out, 相比于TALEN,Zinc-finger,更加容易构建,效率更好。

直接目的:快速敲除geneA,研究功能

根本目的:对于Leukemia的治疗可能会有insight,发现新的药物靶点。

实验过程:什么构建质粒,筛稳定细胞系,验证纷纷删掉不要写。 直接写结果或者是遇到的问题。 GeneA被敲掉了,phenotype?原因?效率不好? 为什么? 怎么想到改进方法的?(注意重点不是怎么改进而是如何想到的)

思考与收获:trouble-shooting, collaboration, open-minded, realize what the real science progress could be , patience, perseverance...........每一个词,都最好有具体的例子,否则变成了形容词和名词的堆砌,没有血肉。

为什么要去这个program。 如果把PS的核心分为两个部分,实验与思考是一个。另一个就是为什么要去这个program。这一点也是经常被忽视的。这再次涉及到了针对性。我非常不赞同把改改开头和结尾PS用于各个学校的申请。 教授一眼就能看出来你究竟有没有认真地研究过他们学校。申请PHD,意味着你要在一个地方至少呆上5,6年的时间,如果我们没有仔细研究过就去申请的话,给人的印象是一个做事情不经过考虑,草率而且对自己的未来不负责任的人。因为接下来的5,6年会是我们人生中最重要的一段时间。 既然我么这么没有诚意,那么录取委员会为什么还会要我们呢?

哪些是重要的points:比起别的申请人,我们为什么更加适合这里(具体的研究兴趣,或者是他们unique的地方,比如研究生的培养计划。 举例:申请Salk和Rockefeller,我看到了salk的研究里面Basic research is truly "where cures begin." 我很喜欢这句话,所以就稍加扩展写进了UCSD的申请里。 Rockefeller我则是注意到了他们有世界上第一家研究型医院,没有本科生,以及非传统大学的结构设置。 Memorial Sloan-Kettering招收学生人数很少,学生得到关注度很高,提倡早毕业,学生可以有临床导师等。这些都是吸引我的地方,当然都是需要认真地在学校网站上了解相关的信息,需要花时间)。

除此之外,不仅仅是做研究,申请很重要的一点也是interest driven的,如何表现这一点呢? 最简单有效的办法就是找我们感兴趣的教授或者是研究方向。然后在此强调学校A因为某方面的研究非常强,或者是有哪几位我们感兴趣的导师,所以这才是我们申请这里的最重要原因。(举例:Memorial Sloan-Kettering在癌症转移,耐药性研究以及临床医学转化方向非常强,在UCSD-Salk的申请里,我提到了Inder Verma, 以及Ruben Shaw并附上了一份自己关于未来的研究计划以及参考文献)

另外,申请好的program的申请人往往实力上没有本质的差别,那么如果你是录取委员会的成员,你会如何把手里有限的offer在两个实力差不多的人A,B之间取舍呢? (1.你更了解A 2.我发Offer给B,B不一定会来,但发Offer给A,他非常可能回来。或者 发offer给B他很可能会来,发offer给A,他几乎肯定会来。) 当然,写在PS里说你要我,我一定会来是没有用的,正如没有论据的论点站不住脚一样。教授都不是傻子。 所以很明白了,我们要做的就是想尽办法让自己真实地兴趣match想去的program。注意是真实地兴趣,而不是你只是为了想去这个学校而找一个你根本不感兴趣的方向。当然我的前提是你想做真正好的研究,正如本文一开始所说。 那么真实的听从内心的兴趣是无比重要的。

备注: 每一个重点强调的研究经历,或者是证明你科研能力的论据,最好能有一封相应的推荐信给与支持。 否则的话,教授没有办法辨别真实度,哪怕你有再动人的经历和收获,效果也会大打折扣。

最后还有一些其它的小tips

  1. 关于陶瓷,只有三种情况下陶瓷会有用。 第一,你和某教授有深入交流的时间和机会(比如某教授过来开会,你陪同);第二:套到了某校有影响力的教授,并且愿意帮你(仅仅通过邮件而没有当面交流是非常难做到这一点的,参考第一点);第三:套到了comittee member 这同样需要运气,以及network(后面会谈到)。通常第三点是最快省事的方法,而且很有效。 Tips:很多学校的Comittee Member是不太有名气的,没有很多行政职务的,年轻教授。(但这个不能作为universally applied rule) 对于以上三种情况,我都有真实可信的直接或者间接的经历。

  2. 研究计划 & 研究总结 & 研究领域的理解。 有的学校会限制PS的篇幅,这非常的讨厌,你会觉得你有很多研究方面的想法,计划以及过去的结果(但是还没有发表出去)没有空间放在申请中。那么如果有时间并且有足够诚心的话,建议认真地写,否则不要写。 另外,未发表的实验结果,必须征得实验室的同意才能写进去,或者是经过一些关键词的处理)

  3. Networking。 小时候我想做研究是觉得学术研究比较简单。 但后来发现是不对的。 有人的地方,都不会简单。 作为一名研究生,除去学术能力,Networking的能力毋庸置疑。在开始申请graduate school的时候,networking的巨大作用已经开始体现了。所以不要放过任何一个有可能会对你的未来career development起到积极作用的机会,多认识人,以及信息的畅通,是极其重要的。想办法去认识那些可能为你的申请带来帮助的教授以及其他人。但归根究底,自己的实力才是最重要的。我们impress教授的唯一方式,就是我们的学术潜力。所以不读paper不听seminar不思考是不可能实现的)

  4. 核心竞争力 & Uniqueness 补充最后一点无比重要的,也是在整个PS写作以及修改过程中无时无刻都需要谨记的,那就是,在你的PS中,相比于其它的申请人,你的背景,经历,以及见解的独到之处在哪里,有什么对于申请方向有帮助的技能,知识或者是事情,只有你才拥有/能做,而别人,或者不是每个人都能做的。这个令你与众不同的地方,才是你的核心竞争力,是写作过程中最需要好好把握的。

一些例子

Why Rockefeller

I choose the David Rockefeller Graduate Program because it is a unique place that exists solely to support science. For personal reasons: First, I like the laboratory based but not the departmental organization here. Thanks to this, my future mentor may focus on providing me sufficient mentorship, which is one of the most important things for a graduate student. Second, I am impressed by the strong support from the university and the flexibility for students to collaborate on interdisciplinary research. Another advantage is Rockefeller University does not have undergraduates and it will thus completely focus on graduate education. The elite and small scale teaching and research environment will facilitate knowledge sharing and tight collaboration. Rockefeller University also pays attention to other aspects outside lab work such as the more than 50 year’s faculty and students club in a relaxing setting with students and scientists from all different backgrounds. This will further promote scientific communication and even stimulate novel ideas. Last, I can have a better access to bridge the basic research to clinical treatment with Rockefeller’s unique research hospital specialized in translational medicine development.

Why UCSD-Salk

I agree with basic research is truly “where cures begin” and therefore I found my goal may be achieved through the joint program of UCSD and Salk Institute. The NCI Cancer Center in Salk is my prime interest because of its systematic basic research systems including gene expression, signaling transduction, mouse models and virus-based gene therapy. Among them, I am interested in the role of kinases in the context of cancer metabolism (for example, the LKB1-AMPK signaling pathway) and how to develop relevant inhibitors. I am also very interested in further developing the lentivirus-based gene delivery as a powerful research tool. For a detailed research plan, please refer to my Research Interest and Future Plan in a separate document.

A year ago, I experienced one of my best time when studying in UCSD. Not only about the sunshine and fresh air I enjoyed nearly every day, but I also made several good friends who also studied at UCSD. Because they came from different country, I fully experienced the culture diversity, which I loved so much. Being friends with them, I was able to see things from a different perspective through communication. I think that is very useful a group’s growth since the members of which can always learn from each other. I really hope to meet my friends again in UCSD. Apart from the culture, I experienced the highest spirit and strongest desire to pursue biological research during that time. Every week I attended lectures and seminars and was deeply impressed by the free and energetic atmosphere. For example, I participated in a special symposium of Immunology held for Michael Oldstone in Scripps. Besides the academic part, I also learned about the attitude towards science from Dr. Oldstone’s concluding remarks. I had long been looking for a place where I can devote myself wholeheartedly into research without any distractions, and during my study in La Jolla, I realized it is the right place where I want to spend the next five or six years in graduate school. I also paid several visits at Salk in Friday afternoons after a week’s intense work, sitting down on top of the cliffs, watching the sunset and feeling peaceful in mind.

Why Memorial Sloan-Kettering Cancer Center

Usually, I prefer universities to institutes because I like the diversity in universities. However, the Memorial Sloan-Kettering Cancer Center is the only exception on my list. The determinant reason for me to choose Sloan is I want to receive the most professional training to cancer biology. Besides, I am a sociable person and I think Sloan’s unique location in Manhattan and collaboration with Weill Cornell Medical College will give me plenty of chances to know different interesting people and to know the latest scientific advances.

For cancer biology, the causes, mechanisms and the treatments of metastasis are my prime interests. The mission of the Metastasis Research Center in Sloan perfectly matches them. I want to explore this deadly process by investigating mechanisms of adhesion and proteolysis in the context of tumor-host interaction. I am also interested in developing targeted therapies to intervene critical processes such as epithelial- to-mesenchymal transition and angiogenesis.

Why Cancer

I think cancer is an ultimate phenotype of genetic and epigenetic abnormalities accumulated during cell activities. Its slower clinical advance compared with cardiovascular disease and stroke is due to the complicated and diverse mechanisms. The biggest issue in successful cancer management is metastasis, yet only recently did we begin to know its biological nature. Two critical parts of it, physical dissemination and colonization heavily depend on tumor-host interactions such as the contributions from stromal cells. Several EMT inducing transcriptional factors are proved to orchestrate most steps of invasion but their exact roles are poorly understood. Besides, recent discoveries indicate the colonization process is more complicated than previous thought, which may explain why only a small part of micrometastases are able to colonize in distal organs. I am very interested in seeking answers for these questions. For that purpose, I want to become a cancer biologist and tried to bridge the basic science to clinical medicine through future translational research.


经由本文原作者同意转自人人日志并修订。

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